Riesgos de la Soldadura para la salud

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Soldadura

Algunos se sorprenderán al saber que los riesgos de la soldadura son muy altos tanto para la seguridad como para la salud.

El término soldadura debe tomarse en un sentido muy amplio, a fin de incluir la soldadura con gas, la soldadura por arco eléctrico, la soldadura por resistencia e incluso procesos relacionados, como son el soldeo y la soldadura fuerte, los cuales, técnicamente, no son procesos de soldadura. Los procesos de soldadura son tan diversos, que antes de abordar los riesgos correspondientes es necesario mencionarlos. 

TERMINOLOGÍA DE LOS PROCESOS

La clave para entender los riesgos de la soldadura es conocer cómo funciona el proceso. Todos saben que la soldadura requiere que el material se derrita o funda para formar una unión rígida. La primera pregunta que se debe hacer para determinar el proceso es: “¿Qué material se funde?”. Si el material fundido es el que se unirá o es un material de aporte parecido, el proceso se llama soldadura.

Las tres categorías básicas de soldadura convencional son las siguientes:

  1. Soldadura con gas, esta se caracteriza por el conocido proceso del soplete de oxiacetileno, en el cual el gas acetileno que arde a una temperatura muy alta se quema a una temperatura aún mayor al agregar oxígeno puro a la flama.
  2. Soldadura por arco eléctrico, esta tipo de soldadura son incluso más diversos que los tipos de soldadura con gas. La soldadura por arco requiere de un pequeño espacio entre los electrodos, uno de los cuales es por lo general la propia pieza de trabajo. El proceso que caracteriza al arco eléctrico es la barra electrodo o soldadura por arco metálico protegido.
  3. Soldadura por resistencia, el concepto de soldadura por resistencia se refiere a pasar corriente eléctrica a través del material a soldar, permitiendo que el calor generado lo funda. También se aplica presión física en el punto de soldadura. Lo atractivo de la soldadura por resistencia es que, por lo común, la fusión sólo ocurre donde se unen las superficies.

La infinidad de procesos de soldadura distintos debería dar una idea de por qué es tan grande la variedad de riesgos de este proceso. Ahora examinaremos estos riesgos:

RIESGOS DE LA SOLDADURA CON GAS

Esta soldadura ha resultado más problemática para los administradores de seguridad y salud.

  1. Riesgos del acetileno, Los tanques para soldadura con gas son tan comunes que es difícil no olvidar su poder destructivo. El acetileno, gas combustible que se utiliza para la mayoría de las soldaduras con gas, es tan inestable, que se prohíbe su presurización en múltiples a presiones mayores a 15 libras por pulgada cuadrada manométricas (psig) o 30 libras por pulgada cuadrada absolutas (30 psia).
  2. Tanques de oxígeno, Los tanques de oxígeno son más peligrosos que los tanques de acetileno. El motivo de ello es la presión extremadamente alta del tanque de oxígeno. Es difícil entender la energía que puede liberarse por la ruptura repentina de la válvula de un tanque de oxígeno.
  3. Sopletes y aparatos, La cámara de mezclado distribuye de manera uniforme dicha mezcla en las distintas aperturas correctas para las puntas del soplete aprobadas, que constituye un equilibrio importante. Si se altera el equilibrio, los flujos también se pueden alterar, y la flama puede comenzar a retroceder sobre la corriente de mezcla y empezar a arder dentro del soplete. El calor que se genera dentro del soplete pronto lo arruina, lo que también representa un riesgo de seguridad. El peligro desaparece cerrando ambas válvulas con rapidez.
  4. Tubería de servicio, la tubería de servicio, Algunas plantas emplean tanto gas para soldadura que resulta práctico enviarlo a través de una tubería hasta la estación de trabajo, lo cual puede generar algunos problemas. Un peligro existente con la tubería con oxígeno es de nuevo la posibilidad de contacto con aceite o grasa. Los accesorios y la tubería deben revisarse antes del montaje y, de ser necesario, limpiarse a conciencia.

 RIESGOS DE LA SOLDADURA POR ARCO

La soldadura por arco es un proceso más popular, incluso más riesgoso que la soldadura con gas.

  1. Diseño del equipo, El proceso de soldadura requiere de una gran cantidad de energía eléctrica en forma de circuitos de bajo voltaje y alto amperaje. En virtud de que los circuitos de uso doméstico cuentan con amperajes insuficientes para una soldadura eficaz, las pequeñas máquinas caseras compensan con voltaje lo que no logran con amperaje. Los riesgos por alto voltaje en estas pequeñas soldadoras son muy difíciles de entender, ya que el voltaje de las soldadoras industriales es mucho mayor: por lo general entre 240 y 480 voltios.
  2. Conexión a tierra, Incluso con máquinas que funcionan a voltajes adecuados, el soldador o demás personal puede recibir una descarga eléctrica al contacto con la máquina si algo sale mal. La protección correspondiente es asegurarse de que la estructura de la soldadora está conectada a tierra de manera adecuada.
  3. Operación, El cable para soldadura lleva tanta corriente eléctrica que puede sobrecalentarse y dañar el aislante. Enroscar el cable, a pesar de ser conveniente, contribuye a este riesgo.

 RIESGOS DE LA SOLDADURA POR RESISTENCIA

La forma más limpia, saludable y quizá más segura de soldadura es la soldadura por resistencia. Sin duda existen riesgos de un corto circuito; sin embargo, son más importantes los riesgos mecánicos alrededor del punto de operación. 

  1. Riesgos de descarga, muchas soldaduras por resistencia intensifican la energía eléctrica en un banco de capacitores para liberarla de manera repentina al realizar la soldadura. El voltaje puede alcanzar cientos o incluso miles de voltios en su punto máximo.
  2. Guardas, Las soldadoras por puntos y costura aplican presión a los materiales cuando se realiza la soldadura. En el caso de las soldadoras por puntos, esta presión vuelve a la máquina análoga a una prensa mecánica, y el operador puede resultar herido tan sólo por los riesgos mecánicos. La naturaleza del riesgo para los soldadores por costura es que la rotación opuesta de los rodillos produce un par de puntos de atrapamiento durante la operación, por encima y por debajo del material que se está soldando.
  3. Incendios y explosiones, La soldadura es una de las principales causas de incendios industriales. Quizá el administrador de seguridad y salud pueda influir en mayor grado en este riesgo que en cualquier otro, porque evitar incendios relacionados con la soldadura es más un asunto de procedimiento que otra cosa. Esto significa que la capacitación se vuelve un elemento muy importante en la estrategia de prevención de riesgos.

 RESUMEN

La soldadura representa un microcosmos para el estudio de todo el campo de la seguridad y salud ocupacionales. Comprende riesgos mecánicos, riesgos de incendio, riesgos de contaminación del aire, consideraciones acerca del equipo de protección personal. Los procesos de soldadura son muchos, y la mayoría de administradores de seguridad y salud saben poco acerca de esto.

Sin embargo, un pequeño estudio de los elementos fundamentales de la soldadura puede brindar oportunidades de modificación o sustitución de procesos que puedan mejorar la salud y seguridad, y al mismo tiempo que aumenta la eficiencia y reduce los costos de producción. Ninguna otra área parece ofrecer tantas oportunidades a los administradores de seguridad y salud.

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